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Inventos y descubrimientos científicos de 2013 (8)

La ciencia se acerca descaradamente a la última pregunta: ¿QUÉ HAY DESPUÉS DE LA MUERTE?
Este mes, la ciencia se acercó descaradamente a la última pregunta, aquella que parece no tener respuesta: si hay baños públicos, ¿por qué no hay cocinas públicas? ¿qué hay después del fin? Aún no lo sabemos, pero, aparentemente, algo hay, aunque no sea un eterno paraíso inmaterial. Sea lo que sea, podría ser algo tan fugaz y tan eterno como un sueño –quizás el último, donde consolidamos todo lo aprendido–.


Logran controlar el cuerpo de una persona con el cerebro de otra


Mediante un sistema que capturaba las señales eléctricas de su cerebro y las enviaba a través de Internet, un investigador logró estimular el cerebro de un avatar compañero, quien recibía los impulsos eléctricos directamente en su cerebro, para que moviera con precisión su dedo. El receptor describió la experiencia como un "tic". Es probable –pensándolo ahora– que todos los tics nerviosos sean en realidad señales de que nos controlan los extraterrestres.


Crean cerebros miniatura a partir de células madre


Consiguieron crear un órgano artificial con las principales regiones de un cerebro, como en las primeras etapas del desarrollo humano, a partir de células madre en un molde gelatinoso adecuado. El pequeño cerebro se desarrolla casi sin ayuda en tres semanas y puede sobrevivir hasta diez meses, permitiendo estudiar los misterios de este órgano, incluyendo el de por qué estamos tan obsesionados con él...


NASA asienta las bases para explorar Europa


NASA comienza a planificar en serio el envío de una sonda a Europa, el satélite de Júpiter, salteándose el lógico primer paso de cambiarle el nombre a dicha luna para ahorrar malentendidos cuando las noticias europeanas sean cosa diaria. La sospecha es que contiene vida en su profundo océano subterráneo y no sería justo que pasaran inadvertidos titulares como Encuentran tiburón en Europa, que es más o menos lo que ya hacen los medios de comunicación actualmente.


Más evidencias de que el sueño ayuda al aprendizaje


Dormir unas horas después de haber profundizzado en alguna tarea motriz afianzzza nuestro control sobre ella, dándonos mayor rapidezzzz y precisión –reafirma un estudio–. Si bien no es el primer descubrimiento al respecto, viene bien recordar que el sueño es una actividad cognitivamente activa que aprovecha la energía no utilizzzzzada y la falta de distracciones para mejorar el aprendizzzzzzzzZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZZ


Aprendemos a través del oído dentro del útero


Comenzamos a oír el mundo exterior a las 27 semanas de gestación, y un experimento reveló que, una vez paridos, podemos reconocer sonidos e incluso palabras aprendidas dentro del útero, aunque ignoremos sus significados (al cerebro les suenan familiares, según mostraron las respuestas cerebrales). Quizá, entonces, algo haya de cierto en el Efecto Mozart, pero esto es lo que más me gustó pensar: el oído es nuestro primer contacto con el mundo.


Inventan la primera bioimpresora 3D


Atrás quedaron los tiempos en que para crear vida uno esperaba pacientemente el preciso instante en que caía un rayo. Los Frankenstein del futuro podrán valerse de una impresora 3D capaz de imprimir objetos vivos, como los riñones made in China que, aunque en miniatura, son metabólicamente funcionales por unos cuatro meses. La tecnología aún es nueva pero contiene el potencial de que por fin podamos hacer corazones con verdadera forma de corazón.


Un delfín puede reconocer a un viejo amigo aún tras 20 años sin verlo


A nosotros, los delfines pueden parecernos todos más o menos iguales, como los chinos, y sólo hay una explicación posible: los delfines, en realidad, son chinos acuáticos. Sin embargo, un nuevo estudio demostró que estos animales (los delfines, no los chinos) tienen la memoria social más duradera de todo el reino animal, incluyendo a los humanos y a los chinos. Definitivamente parece haber una correlación entre la inteligencia de una especie y otra cosa que olvidé.


Inventan una droga que imita los beneficios del ejercicio


Ahora podrás al mismo tiempo drogarte y tener una vida atlética, incluyendo la posibilidad de correr con ropa ridícula una mañana de -10 ºC. Distinta de los esteroides, que sólo aumentan la masa muscular, esta sustancia mejora el metabolismo y podría combatir la obesidad y el sedentarismo astronáutico. Los ratones tratados con ella, aun sin espacio para "entrenar", podían correr un 50% más lejos que otros, lo cual es útil para ir a comprar más droga.


El poder literalmente modifica el cerebro


Según un estudio, el poder atrofia la capacidad de sentir empatía. Incluso quien gana una mínima ventaja pierde a cambio e inmediatamente capacidad para identificarse con los demás (o bien: sentirse menos poderoso ayuda a identificarse con otros, y quizá por ser las mujeres físicamente menos potentes que los hombres sean más empáticas). De tanto en tanto hay que reescribir la cultura pop: Un gran poder conlleva una gran indiferencia.


Descubren un tiburón que camina


Seguramente estas imágenes no serían tan sorprendentes sin saber que se trata de un tiburón. Así, supuestamente, comenzó la conquista terrestre por parte de los peces y, honestamente –no quiero alarmar a nadie–, no hay razones para suponer también que dicha campaña haya finalizado. Valdría prepararse para un futuro incierto que nos haga andar en jaulas portátiles, sólo en caso de perder la guerra sangrienta en las costas cuando estas cosas vengan a comernos vivos.


El solo hecho de pensar en ciencia mejora el comportamiento moral


En un experimento se hizo a los participantes 1) calificar moralmente una viñeta acerca de una violación, 2) planificar acciones benéficas para el siguiente mes o 3) asumir la responsabilidad de repartir dinero entre los otros voluntarios. Los sujetos expuestos previamente a palabras relacionadas con el método científico actuaron de modo más moralmente correcto, así como los de otro grupo que no tuvo el estímulo previo pero confesaron después afinidad con la ciencia.


Las dos caras de la oxitocina


La reputada oxitocina –alias "molécula del amor", por ser la hormona responsable de las emociones paternales y románticas– acaba de mostrar su lado oscuro: seis horas después de aparecer, excita también la producción de moléculas ERK, que incrementan la actividad en los circuitos del temor y generan estrés. Es decir: primero nos da placer, luego abstinencia; nos hace adictos –eso es jugar sucio, pero así corresponde tanto en la guerra como en el amor–.


El efecto placebo puede hacerte más culto


A dos grupos se les pidió que respondieran preguntas. A uno se le dijo que la respuesta aparecería fugazmente en la pantalla y que podría captarse subliminalmente. Al otro le dijeron que se mostraría la próxima pregunta. Pero a ambos se les mostró una serie de letras sin sentido (placebo). Aun así, los primeros acertaron mucho más. La sensación de "saber la respuesta" nos hace confiar en la corazonada, que de algún lugar recóndito de la memoria debe salir.


El cannabis aumenta las respuestas emocionales positivas


Un estudio que mezcló IRMf y THC (MMM) sugiere que este último incrementa la respuesta emocional a estímulos positivos y la reduce si son negativos. Nada nuevo... pero ahora se pudo ver en una pantalla académica: la marihuana alegra y pacifica. No significa que sea inofensiva, pero es suficiente para callar al 90% de los prejuiciosos adherentes a los mitos de la marihuana. Y, si queda alguno leyendo, que piense: Si es tan buena, ¿no es lógico que la prohíban?


Miden señales de consciencia en el cerebro después de la muerte clínica


30 segundos después de detenido el corazón, se ha detectado en ratas anestesiadas una gran actividad cerebral, similar a la de la más plena consciencia. Tal vez realmente haya una [última] experiencia después de la muerte; tal vez dicha señal sea la tranquilizante simulación del "final del túnel"; tal vez sea la transmisión del alma al más allá, tal vez el dolor de morir. O tal vez sea el sistema operativo intentando forzar el apagado de sus últimos procesos...

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